26 maggio 2009

Il potenziamento cognitivo dividerà l'umanità?

E' una di quelle spinose questioni che rappresentano una vera sfida per il pensiero filosofico, politico e scientifico: il potenziamento cognitivo creerà un divario all'interno della società? Avere individui superintelligenti potenziati grazie alla scienza e alla tecnologia ed individui che non possono/vogliono potenziarsi apre diversi problemi nella discussione sul futuro dell'umanità.
Questo era il tema del Neuroscience in Contex a Berlino, in Germania, dove antropologi, tecnologi, neurologi, archeologi e filosofi si sono incontrati per esaminare le implicazioni di questa prossima fase di sviluppo del cervello umano. Dal sito della rivista NewScientist abbiamo tradotto liberamente alcune parti del resoconto di questo incontro:

Siamo alla vigilia di innovazioni tecnologiche che potrebbero accrescere il nostro potere mentale rendendoci irriconoscibili. Sarà presto possibile incrementare cervelli umani con "plug-in" elettronici o anche con potenziamenti genetici. Ma cosa significa questo per il futuro dell'umanità?

La domanda è: ciò potrebbe ampliare il divario tra il mondo dei ricchi e dei poveri - e forse anche portare ad una specie distinta e dominante con ineguagliabile potere di intelletto?

Un punto di vista è che questa è solo la prossima fase di un processo che ha avuto luogo in tutta la storia umana. Gli esseri umani hanno sempre svolto un ruolo attivo nel miglioramento dei propri cervelli, afferma Lambros Malafouris dell'Istituto McDonald per la ricerca archeologica a Cambridge, Regno Unito, che è stato uno degli organizzatori della riunione di Berlino. Si è cominciato con l'aver ereditato mutazioni genetiche che ci hanno dato un cervello plasmabile, in grado di cambiare fisicamente per soddisfare finora cambiamenti intellettuali e pratici. I più recenti cambiamenti sono stati modellati dalla nostra interazione con l'ambiente fisico, e dalla socialità creata dai "memi" tramandati attraverso la cultura. Le pietre miliari del miglioramento del cervello umano nel corso degli ultimi 2 milioni di anni hanno incluso l'invenzione dei gesti e del linguaggio per descrivere i nostri pensieri ad altri, così come la parola scritta e la nostra capacità di impegnarci a mettere tutto per iscritto. Tutti questi atti agiscono come estensioni del nostro cervello, formando quello che viene descritto da Malafouris come sistema "metaplastico" - un circuito di feedback tra la neurologia del nostro cervello e la richieste culturali e materiali in merito. "Parte del motivo per cui l'Homo è diventato Sapiens, risiede nella sua capacità unica di alterare, modificare e cambiare quello che per le altre specie è rimasto fisso e stabile", egli spiega. Le prove di questa plasticità continuano ad aumentare. Andreas Roepstorff dell'Università di Aarhus in Danimarca ha presentato scansioni cerebrali di persone che meditano, le aree del loro cervello che controllano la respirazione sono più ampie di altre persone corrispondenti che non controllano la respirazione. Oggi, le nostre menti sono ancora più fluide e aperte al potenziamento a causa di ciò che Merlin Donald del Queens University di Kingston, Ontario, Canada, chiama "superplasticità", la capacità di ciascuna mente di collegare le esperienze e le menti di innumerevoli altri individui attraverso la cultura o la tecnologia. "Non mi sto riferendo a una 'mente di gruppo', poichè ogni mente è sigillata [nel cranio di ogni individuo, N.d.T.]", egli spiega. "Ma al fatto che la cognizione può essere distribuita, inserita in un enorme sistema culturale, e la tecnologia ha prodotto un grande effetto moltiplicatore". In altre parole, gli esseri umani hanno già una mente al di là di qualsiasi evoluzione vista prima nella storia. La prossima fase del potenziamento dei cervelli potrebbe essere tecnologica - attraverso l'ingegneria genetica o le protesi per il cervello. Dato che le varianti del gene fondamentale relativo alla capacità intellettuale devono ancora essere scoperte, l'impulso a potenziare il cervello dalla modificazione dei geni può risultare essere un vicolo cieco, o essere addirittura impossibile. Le protesi sono molto più probabili, in particolare per quanto riguarda la tecnologia di cablaggio dei cervelli al computer che è già in fase di sperimentazione. Infatti, il futurista e inventore Ray Kurzweil ritiene che il momento in cui l'uomo si fonderà con le macchine arrivera già nel 2045. Non ci vorrà molto prima che aiuti "clip-on" del computer saranno disponibili per tutti, dice Andy Clark, un filosofo a favore del potenziamento presso l'Università di Edimburgo, nel Regno Unito. Questi potrebbero essere qualsiasi cosa, da aiuti per la memoria ad aiuti per la capacità di "ricerca" delle informazioni memorizzate nel vostro cervello. "Io li vedo diventare oggetti di moda, un po 'come la scelta di un capo d''abbigliamento". Clark dice che già oggi, dispositivi come head-up display negli occhiali o semplicemente abilità nell'utilizzazione di programmi per computer come Photoshop si avvicinano ad essere estensioni fisiche della mente delle persone. Malafouris inoltre ritiene che tale aumento cognitivo è la prossima tappa nella logica dello sviluppo umano. "Se accettiamo che l'uso dello strumento è stato parte del motivo per cui siamo arrivati a sviluppare la lingua, allora perché dobbiamo percepire la neuro-ingegneria come una minaccia piuttosto che come la nuova "epoca della pietra" del 21 ° secolo?"

Tuttavia non tutti pensano che questo sia una buona idea. Dieter Birnbacher, un filosofo presso l'Università di Düsseldorf, in Germania, afferma che esistono dei rischi tecnologici nell'auto-miglioramento che potrebbero mettere a repentaglio la dignità umana. Un problema potenziale si pone nell'alterare ciò che riteniamo essere "normale": i pericoli sono simili alla pressione sociale nel conformarsi a forme di bellezza ideali, fisiche o abilità sportive che vediamo oggi. Persone senza potenziamenti potrebbero vedere se stessi come falliti, avere una più bassa autostima o addirittura essere discriminati da quelli i cui cervelli sono stati migliorati, dice Birnbacher. Il miglioramento potrebbe "dividere" il genere umano, sottolineando che la società tollera già enormi ingiustizie esistenti in materia di accesso al potenziamento di strumenti come i libri e l'istruzione. La percezione che alcune persone stanno dando a se stessi un vantaggio sleale nei confronti di tutti gli altri per "migliorare" il loro cervello creerebbe divisioni sociali, dice John Dupré presso l'Università di Exeter, del Regno Unito. La possibilità che si sviluppino due specie umane completamente diverse è "una preoccupazione legittima".

Possono essere evitate queste trappole potenziali? Il principio guida, forse, potrebbe essere quello di assicurarsi che la tecnologia sia abbastanza a basso costo per essere aperta a tutti, come libri, computer e cellulari lo sono oggi, almeno nei paesi più ricchi. Vi sono, tuttavia, semplici alternative al miglioramento tecnologico che raggiungerebbero gli stessi obiettivi, Dupré dice: l'istruzione e i figli. Inoltre, egli ritiene che tali cambiamenti possono essere ereditari attraverso l'epigenetica - la riprogrammazione dell'espressione genica nella prole con l'esposizione a influenze culturali, materne e ambientali. Il risultato è che i cambiamenti drastici non sono l'unico modo per il nostro cervello di evolversi. "Ci sarà un po' di evoluzione, ma non sarà la classica modifica neo-darwiniana al genoma", spiega Dupré. "Saranno cambiamenti nell'ambiente, nelle tecnologie e nella disponibilità di una buona istruzione." Non dobbiamo ottimizzare i nostri geni, egli aggiunge. "Non credo che truccare i genomi delle persone sia la strada da percorrere."

Sia che si scelga o meno gli impianti, le nostre menti sono destinate a continuare a evolversi. "Dato il giusto l'ambiente, la maggior parte delle persone hanno un incredibile potenziale di sviluppo delle capacità mentali", afferma Dupré. Gosden, un archeologo all'università di Oxford, è d'accordo: "Siamo parte di un lungo esperimento e non abbiamo alcuna idea del risultato, essere un luddista [colui che rifiuta le tecnologie N.dT.] è tanto un salto verso l'ignoto, quanto l'adozione di nuove tecnologie," afferma. "C'è una tale enorme input dal mondo materiale che abbiamo solo in parte il controllo di ciò che accadrà". Cross-posted on Beyond Human

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